Народження Дестроєра

Мерфі Уорен

Уорен Мерфі

Народження Дестроєра

Повна TXT версія

— — — — — — — — — — — — — — — — — — — — — — — — —

переклад на українську мову — Володимир Ільницький

літо 2005 року.

— — — — — — — — — — — — — — — — — — — — — — — — —

РОЗДІЛ ПЕРШИЙ

Всі прекрасно розуміли, чому Рімо Уільямс повинен вмерти. Близьким друзям начальник ньюаркської поліції зізнавався, що Уільямс — просто кістка, яку кинули борцям за цивільні права.

— Де це бачено, щоб поліцейського відправляли на електричний стілець? Та й ще через кого? Через якогось торгаша наркотиками? Гаразд, відстороніть хлопця від служби. Ну виженіть в крайньому випадку. Але стілець?! Якби цей тип не був чорним, Уільямса не засудили б.

Журналістам начальник поліції заявив:

— Це трагічне непорозуміння. Уільямс завжди був у нас на гарному рахунку.

Газетярів на полові не проведеш. Вони-то знали, чому Уільямс повинен вмерти: він — просто псих. Та хіба ж можна такого знову випускати на вулицю? Та як він узагалі потрапив у поліцію? Побив цього бідолаху до півсмерті і кинув помирати. Тільки от жетончик впустив, і ну волати: все підлаштовано, це провокація! Хоче, щоб його виправдали. Ідіот!

Адвокат Уільямса теж міг цілком точно пояснити кожному, чому його підзахисний програв процес: чортовий жетон. Будь-як не вдавалося обминути цей доказ. Взагалі Уільямсу не треба було заперечувати, що він побив цього типа. Але в будь-якому випадку суддя не правий: електричний стілець — це, знаєте...

Дивіться також

У судді з приводу вироку сумнівів не було з самого початку. Які, справді, можуть бути сумніви — накази не обговорюються. Суддя не знав, чому він одержав такий наказ: у певних колах задавати питання не заведено.

Лише одна людина уявлення не мала, через що вирок був настільки швидкий і суворий. Але роздумувати на цю тему йому залишалося зовсім недовго: до 23.35. У 23.36 вже буде пізно.

Сидячи на ліжку в камері, Рімо Уільямс курив одну сигарету за іншою. Каштанове волосся на скронях виголене: сюди охоронці припасують електроди.

Сірі штани — такі у всіх ув'язнених у тутешній в'язниці — розрізані знизу майже до колін: на щиколотках теж закріплять електроди. Чисті білі шкарпетки. На них подекуди сліди сигаретного попелу. Попільницею Рімо перестав користуватися ще вчора.

Він просто кидав недокурок прямо на пофарбовану сірою фарбою підлогу і дивився як він димиться.

Час від часу охоронці відмикали ґратчасті двері. Хто-небудь з ув'язнених вимітав недокурки, а Рімо виводили з камери в оточенні охоронців.

Коли його повертали на місце, він не міг знайти навіть слідів того, що він, Рімо, тут курив, а на підлозі вмирали недокурки.

Будь-яких слідів не залишить він тут, у цій камері смертників. Залізне ліжко не пофарбоване, навіть ініціалів не надряпаєш. Можна розірвати матрац, але його замінять іншим.

Були би шнурки... Прив'язати що-небудь куди-небудь. Але шнурків нема. Висячу над головою єдину в камері лампочку не розіб'єш, вона схована в плафон зі сталевою сіткою.

Можна розбити попільницю. Але не хочеться. Можна надряпати що-небудь на білій емальованій поверхні умивальника без гарячої води і затички.

Але що надряпати? Корисну пораду? Що-небудь на пам'ять? Кому? Навіщо? Про що розповісти наостанку?

Може, про те, як робиш свою справу, працюєш, тебе навіть підвищують по службі, а потім, у твоє чергування, в погано освітленому провулку знаходять вбитого вуличного баригу з твоїм жетоном у руці? Медалі за таке не дають... Будь-хто не вірить, що усе підлаштовано, і в результаті тебе чекає електричний стілець.

І в камері смертників виявляєшся ти сам, а не всі ці урки, громили, вбивці, бариги — мерзота, що паразитує на тілі суспільства, уся ця сволота, яку ти чесно намагався сюди відправити. А суспільство, ті самі гарні і добрі люди, заради яких ти горбатився і не раз ризикував шкірою, у своїй величі звертають на тебе царствений гнів.

Що тобі залишається, коли раптом з'ясовується, що посилати на електричний стілець все-таки можна, та тільки судді чомусь засуджують до кари не хижаків, а тих, хто намагався хоч якось захистити слабких!

На умивальнику про все це не напишеш. Що ж, закурюєш чергову сигарету. Куриш. Недокурок кидаєш на підлогу і дивишся як він димиться. Димок струменіє і, піднімаючись від підлоги на метр, тане. Потім недопалок гасне. Але на черзі вже нова сигарета...

Рімо подивився на ментоловий вогник у руці, вийняв ментолову сигарету з рота, підніс її до обличчя так, щоб було видно, як червоний вогник пожирає тютюн, який пахне м'ятою. Кинув сигарету на підлогу.

Дістав нову з однієї з двох пачок, які лежать на коричневій ковдрі з колючої вовни. Крізь ґрати глянув у коридор на спини охоронців, що стоять біля камери. За два дні, проведені в Коридорі смерті, він не перемовився з ними навіть словом.

Їм будь-коли не доводилося виходити раннім ранком на вуличне патрулювання, вдивлятися у вікна будинків і мріяти про підвищення в посаді. Їх будь-коли не підставляли, підкидаючи труп "пхача", на якому чомусь так і не знайшли навіть грама наркотиків.

На ніч вони розходяться по будинках, забуваючи про в'язницю і про закон. Чекають пенсії, мріють про зимовий будиночок, на який можна зібрати грошенят за п'ять років служби. Клерки від правопорядку. Правопорядок?

Уільямс подивився на сигарету, яка диміла в руці . Раптом огидним став її смак: немов жуєш м'ятні подушечки від кашлю. Відірвав фільтр, кинув на підлогу. Підніс до губ нерівний кінець сигарети, глибоко затягся.

Відкинувся на ліжко, випускаючи дим у напрямку до гладко оштукатуреної стелі, такої ж сірої, як і підлога, як і стіни, як і перспективи на життя в охоронців, що чергують у коридорі...

Риси його обличчя були сильними і твердими. Глибоко посаджені карі очі, у кутках — зморщечки. Зморщечки не від сміху — він рідко сміявся.

Сильне тіло з опуклими грудьми. Стегна були широкуваті для чоловіка, але це було непомітно на фоні могутнього розмаху плечей. Він цементував оборону шкільної футбольної команди, у цьому йому не було рівних. Усе це не вартувало навіть тієї води з душу, яка змивала зі шкіри піт після тренувань.

Хтось заробив на ньому очко.

Рімо раптом підвівся, обличчя напружилося. В очі кинулися всі тріщини на підлозі. Він побачив умивальник у кутку і вперше по-справжньому розглянув сірий метал залізних ґрат. Кинув сигарету на підлогу і розчавив її носком черевика. Ні, чорт забери, будь-хто не може сказати, що команда суперника хоч раз заробила очко по його провині... Їм так і не вдалося прорвати оборону там, де стояв він, Рімо. І якщо після нього залишиться хоча б це, отже, щось все-таки залишиться.

Уільямс повільно нахилився і почав підбирати недопалки з підлоги.

Один з охоронців щось сказав. Він був високого зросту, мундир туго обтягав плечі. Рімо звідкись пам'ятав, що його звали Майк.

— Залиште, потім заберуть, — вимовив Майк.

— Ні, я сам.

Слова виговорюються повільно. Скільки часу він будь з ким не розмовляв?

— Поїсти хочете? — почав було охоронець, але зупинився. Помовчав, глянув уздовж коридору. — Пізненько, щоправда, але що-небудь роздобути можна.

Рімо похитав головою.

— Ні, я краще приберу. Скільки ще залишилося?

— З півгодини.

Великими долонями Рімо мовчки згріб в одну купку сигаретний попіл. Шваброю вийшло б краще, але її немає.

— Може, вам що потрібно? — запитав Майк.

— Ні, спасибі, — Рімо вирішив, що охоронець усе-таки непоганий хлопець . — Закурюй.

— Мені тут курити забороняється.

— А-а. Тоді візьми пачку. У мене дві.

— Спасибі, не дозволено.

— Нелегка у вас отут робітка, — збрехав Рімо.

— Робота як робота. Легше зміни в патрулі, звичайно, але теж не цукор.

— Ага, — посміхнувся у відповідь Рімо. — Робота є робота.

— Точно.

Тиша. Ще дзвінкіша після того, як була порушена.

Рімо спробував придумати, що б сказати, але не зміг.

Знову заговорив охоронець:

— Незабаром прийде священик.

Це пролунало майже як питання.

Рімо скривився.

— Тим гірше для нього. Я в церкві не був з тих пір, як хлопчиськом прислужував на вівтарі. Чорт, будь-кого заарештуєш, то говорить, що в дитинстві в церкві прислужував, навіть протестанти і євреї. Може, попи знають щось, чого я не знаю? Може, від цього мені полегшає? Згода, нехай приходить.

Рімо підвівся. Розминаючи ноги, підійшов до ґрат і поклав на них руку.

— Моторошна справа, а?

Охоронець кивнув, але обидва відійшли на крок від ґрат.

— Якщо хочете, я можу покликати священика безпосередньо зараз.

— Гаразд. Ні, зачекай. Перегодь хвилину.

Охоронець опустив очі.

— Часу залишилося небагато.

— Кілька хвилин ще ж є?

— Добре, піду покличу. Хоча він так чи інакше прийде.

— А-а, так заведено, чи що?

Плювок у морду на прощання. Вони подбають про врятування його безсмертної душі тільки тому, що так записано в місцевому карному законодавстві.

— Не знаю, — відповів охоронець. — Я тут тільки два роки. За цей час тут у нас будь-кого не було. Піду подивлюся, чи готовий він.

— Не треба.

— Я незабаром повернуся, це поруч, наприкінці коридору.

— Тоді вперед, — сказав Рімо. Не вартувало сперечатися. — Можеш не квапитися. Вибач, будь ласка.

РОЗДІЛ ДРУГИЙ

Тюремна легенда каже, що присуджені до смерті ввечері перед стратою з'їдають вечерю з більшим апетитом, ніж начальник в'язниці Метью Уеслі Джонсон. Так було і сьогодні.

Сидячи в кабінеті, Джонсон намагався відволікти себе читанням вечірньої газети, підперши її підносом з неторкнутою вечерею. Тихо гудів кондиціонер. Знову доведеться бути присутнім при страті. Робота така. Чому ж не дзвонить телефон?

Начальник в'язниці подивився у вікно. Пізні кораблі йшли по темній смузі ріки до незліченних причалів, розкиданих неподалік по березі океану. Спалахували і гаснули вогні, що передають закодовані попередження про небезпеку на випадок, якщо ті, кому вони можуть щось сказати, виявляться поблизу.

Він кидав погляд на годинник. Залишалося тільки двадцять п'ять хвилин. Він знову зайнявся читанням "Ньюаркські вечірні новини". Передовиця попереджала про зростання злочинності. "Ну і що? — подумав він. — Рівень злочинності підвищується з кожним роком. Навіщо кричати про це на першій сторінці? Тільки людей баламутити. А крім того, ми вже знайшли простий спосіб вирішення проблеми злочинності: стратити всіх до одного поліцейських". Його думки знову повернулися до Рімо Уільямса, який сидить там, у камері.

Уже давно він вирішив для себе, що найнеприємніше — це запах. Не від ростбіфа з готового замороженого обіду, який стояв перед ним на столі неторканим, а від того, що відбудеться сьогодні. Якби повітря було чистіше... Але запах усе одно був, незважаючи на витяжну вентиляцію, — запах горілого м'яса.

Скільки їх було за сімнадцять років? Сім чоловік. Сьогодні стане вісім. Джонсон пам'ятав кожного. Чому не дзвонить телефон? Чому губернатор не повідомляє про помилування? Адже Уільямс не бандит, він же поліцейський, чорт візьми!

У пошуках розділу кримінальної хроніки Джонсон перевернув кілька сторінок. От ще один обвинувачується в убивстві. Він прочитав статтю цілком у пошуках деталей. У барі негр ударив когось ножем під час бійки. Напевно, не виявиться в нього. Бійка в барі... Швидше за все, пройде як ненавмисне вбивство. Смертного вироку тут не буде. Добре.

А цей Уільямс... Джонсон похитав головою. Що діється з судочинством? Невже судді панікують через всіх цих борців за цивільні права? Хіба не зрозуміло, що кожна принесена жертва спричинить за собою наступну, ще більшу, і так доти, поки взагалі будь-чого не лишиться? Невже за десятиліттям прогресу знову настає смуга безглуздо жорстокого, винятково карального закону?

Три роки минуло з останньої страти. Здавалося, що часи змінюються. І от, будь ласка... Миттєво взятий до розгляду обвинувальний акт! Суд Уільямса, рішуче відмовлення в апеляції, і бідолаха в камері смертників.

Щоб воно все пропало! На чорта потрібна така робота? Погляд Джонсона упав на фотографію, що стояла в далекому куті його широченного дубового письмового столу. Мері і дітлахи. Де ще заробиш 24 тисячі в рік? Так тобі і треба: не будеш вдруге підтримувати кандидатів, які перемагають на виборах. Ну що ж цей виродок не телефонує про помилування?

Отут на його "вертушці" — телефоні кольору слонової кістки — замиготіла лампочка. По широкій скандинавській фізіономії начальника в'язниці розлилося полегшення. Він схопив трубку:

— Джонсон слухає!

Знайомий голос вимовив:

— Добре, що ти на місці, Мет.

"Де ж мені ще бути?" — роздратовано подумав Джонсон, але уголос вимовив:

— Радий чути вас, губернатор, навіть не уявляєте, як радий.

— Дуже шкодую, Мет. Помилування не буде. І відстрочки виконання вироку — теж.

— А-а, — сказав Джонсон. Його ліва, не зайнята трубкою, рука зім'яла газету на столі.

— У мене прохання, Мет.

— Звичайно, губернатор, звичайно.

Він зіпхнув зім'яту газету з краю столу в кошик для сміття.

— До вас там повинен приїхати чернець-капуцин і супровідний. Вони, я думаю, вже піднімаються до тебе. Нехай чернець поговорить з цим, як його... з Уільямсом. А тому, другому, дозволь, будь ласка, спостерігати за стратою з пульта керування.

— Але ж відтіля майже всього не видно.

— Нічого, нехай посидить там.

— Але по інструкції не...

— Перестань, Мет. Ми ж не діти. Нехай побуде там.

Губернатор уже не просив; він наказував. Джонсон знову вперся поглядом у фото дружини і дітей.

— І ще. Хлопець, що буде спостерігати за стратою, він з приватної клініки. Департамент медичних установ дозволив їм забрати тіло страченого до себе. Вони там вивчають мозок злочинців, у Франкенштейна грають. Їх буде чекати "швидка". Попередь чергових на виході. Я вже дав письмовий дозвіл.

На Джонсона налягла втома.

— Добре, губернатор, я простежу.

— От і відмінно. Як Мері, як дітлахи?

— В порядку.

— Передавай привіт. Як-небудь обов'язково загляну до вас.

— Будемо раді.

Губернатор повісив трубку. Подивившись на слухавку в руці, Джонсон прогарчав: "Йди ти до диявола!" і жбурнув її на важіль.

Лайка змусила здригнутися його секретарку, яка беззвучно ввійшла в кабінет тією особливою ходою, яку вона виробила спеціально для ув'язнених, що захоплюються видивлянням.

— До вас священик і ще одна людина. Запросити?

— Ні. Нехай священик йде до засудженого. Супровідного проведіть до місця страти. Мені з ними зустрічатися ні до чого.

— А як же ваш тюремний капелан? Вам не здається дивним, що ...

— Бути катом — узагалі дивне заняття, міс Скенлон, — перервав її Джонсон. — Робіть те, що я сказав.

Він повернувся разом із кріслом до кондиціонера, з якого в кабінет струменіло чисте прохолодне повітря.

РОЗДІЛ ТРЕТІЙ

Лежачи на спині з закритими очима, Рімо Уільямс беззвучно постукував себе пальцями по животі. А на що, власне кажучи, схожа смерть? На сон? Спати він любив. Майже всі люблять поспати. Так чого боятися?

Якщо очі відкрити, видна стеля. Але з закритими очима, у створеній ним для себе темряві, він ставав на мить вільним, вільним від в'язниці і від людей, що хочуть відняти в нього життя, від сірих ґрат, від різкого світла лампи під стелею. Темрява умиротворяла.

У коридорі почувся м'який ритм кроків, що наближався. Звук голосніше, голосніше. Кроки стихли. Бурмотання голосів, шелест одягу. Дзенькіт ключів і брязкання ґрат, що відчиняються. Рімо моргнув від яскравого світла. На порозі камери стояв чернець у коричневій рясі, стискаючи в руці чорне розп'яття зі срібною фігуркою Христа. Темний каптур затінював обличчя. Очей не було видно. Він тримав розп'яття в правій руці, а ліва була захована під складками ряси.

— От і священик, — відходячи від дверей, сказав наглядач.

Рімо сів, спустивши ноги з ліжка й обпершись спиною об стіну. Чернець стояв нерухомо.

— Святий панотче, у вас є п'ять хвилин, — проговорив охоронець. Знову клацнув ключ у замку.

Священик кивнув. Рімо жестом вказав йому на вільне місце на ліжку.

— Дякую.

Чернець присів поруч, тримаючи хрест перед собою, як наповнену до країв лабораторну пробірку. У нього було суворе, у зморшках, обличчя. Враження було таке, немов оцінюючий погляд його блакитних очей приміряє, як би вдарити, а не врятувати душу. У світлі лампи на його верхній губі поблискували крапельки поту.

— Чи хочеш ти врятувати душу свою, син мій? — запитав чернець, надто голосно для такого питання.

— Звичайно, — відповів Рімо, — хто ж не хоче?

— Добре. Чи зумієш ти, обізвавшись до власної совісті, здійснити акт самоочищення?

— Я погано знаюся на цьому, отче...

— Зрозуміло, син мій. Господь та нехай допоможе тобі.

— Ага, — мляво вимовив Рімо. Може, якщо закінчити швидше, залишиться трохи часу на останню сигарету?

— Чи грішний ти?

— Не знаю.

— Чи порушував ти заповідь Господню, що говорить: "Не убий"?

— Я не вбивав.

— Скільки чоловік?

— У В'єтнамі?

— В'єтнам не рахується.

— Тобто це не було вбивством?

— Убивство на війні не є смертний гріх.

— А в мирний час? Якщо мені говорять, що я убив, а я насправді не вбивав?

— Ти маєш на увазі свій вирок?

— Так.

Рімо уп'явся собі в коліна. Так це може продовжуватися всю ніч!

— Ну, в цьому випадку...

— Гаразд, панотче. Каюся. Я убив цю людину, — збрехав Рімо.

У виданих йому сірих штанів зі свіжого твіду навіть не буде шансу зноситися.

Рімо помітив, що каптур у священика теж новісінький. Але що це? Невже чернець посміхається?

— Жадібність?

— Ні.

— Злодійство?

— Ні.

— Перелюбство?

— Секс, чи що?

— Так.

— Було. Помислом і дією.

— Скільки разів?

Рімо майже почав насправді підраховувати, але вчасно похопився.

— Не знаю. Мені вистачало.

Чернець кивнув.

— Богохульство, несправедливий гнів, гординя, заздрість, обжерливість?

— Ні, — упевнено відповів Рімо.

Отут чернець нахилився вперед, так близько, що Рімо помітив тютюновий наліт на його зубах. Ніздрі відчули легкий запах дорогого лосьйону після гоління.

— Чортовий базіка! — прошептав чернець.

Рімо відсахнувся, руки мимоволі смикнулися нагору, немов би захищаючись від удару. Схилившись вперед, чернець не ворушився. По його обличчю розповзалась осмішка. Священик оскалювався: охоронцям не було видно, заважав каптур, а в Рімо не було будь-яких сумнівів. Останнє знущання влади над ним, над Рімо, — священик, який курить, скалиться і богохульствує!

— Ш-ш-ш, — прошептала людина в коричневій рясі.

— То ви не священик... — вимовив Рімо.

— А ти зовсім і не Дік Трейсі. Не репетуй так. Ти взагалі-то що хочеш врятувати, душу чи дупу?

Рімо уп'явся на розп'яття: срібний Ісус на чорному хресті, а біля його ніг чорна кнопка.

Чорна кнопка?!

— Слухай, у нас мало часу, — сказала людина в одязі священика. — Жити хочеш?

Від душі в Рімо вирвалося:

— Ще б!

— Устань на коліна.

Рімо плавним рухом опустився на підлогу. Ліжко виявилося на рівні його грудей, а перед підборіддям — складки ряси, під якими вгадувалися коліна.

Розп'яття наблизилося до обличчя. Рімо підняв очі до срібних ніг, простромлених срібними цвяхами. Пальці людини, що тримає перед ним хрест, зімкнулися навколо живота Ісуса.

— Зроби вигляд, що цілуєш хрест. От так. Ближче, Там є таблетка чорного кольору. Акуратно відірви її зубами, тільки дивися, не розгризи.

Розкривши рот, Рімо затис зубами чорну таблетку під срібними ногами. Заколихалася перед очима ряса, ховаючи Рімо від охоронця. Таблетка відокремилася від хреста. Тверда, напевно пластмасова.

— Не прокуси оболонку. Не прокуси оболонку! — прошипів зверху голос. — Тримай таблетку за щокою. Коли тебе прив'яжуть до стільця і надягнуть шолом, розгризи її і проковтни. Не раніше, зрозумів?

Рімо тримав таблетку на язику. Людина в рясі більше не підсміхалася.

Рімо з неприхильністю подивився на нього. Ну чому завжди доводиться приймати найважливіші в житті рішення, коли подумати ніколи? Він обмацав таблетку язиком.

Отрута? Нема причини.

Виплюнути її? І що тоді?

Втрачати нічого. Втрачати? Щоб втратити, потрібно щось мати. Рімо спробував визначити смак таблетки, не доторкаючись до неї зубами. Без смаку. Чернець схилився над ним. Рімо приладнав таблетку під язик і вимовив про себе дуже коротку і дуже щиру молитву.

— Я готовий.

— Пора! — прогуркотів голос охоронця.

— Зберігай тебе Господь, син мій, — голосно сказав чернець і створив розп'яттям у повітрі хрест. І пошепки: — Незабаром побачимось.

Священик вийшов з камери, схиливши голову на груди і тримаючи розп'яття перед собою. Ліва рука поблискує металом. Сталь? Це був гак протеза.

Обпершись правою рукою на ліжко, Рімо піднявся на ноги. У рот звідкись заюшили цілі потоки слини. Страшно хочеться ковтнути. Де таблетка? Під язиком. Притримати її там. Так, а тепер ковтнути... дуже акуратно.

— Ну, Рімо, настав час йти, — сказав охоронець.

Двері розкрилися, і охоронці розступилися. Високий блондин і місцевий капелан чекали їх на півдорозі. Ченця вже не було. Рімо ще раз акуратно проковтнув слину і, притримуючи таблетку язиком, пішов до них назустріч.

РОЗДІЛ ЧЕТВЕРТИЙ

Харольд Хейнс був незадоволений. Чотири страти за сім років, і раптом на тобі: начальству здумалося перевіряти апаратуру!

— Звичайна перевірка, — пояснили йому, — ваше устаткування простоювало три роки.

По звуку відчувалося: щось не так. Бліде обличчя Хейнса наблизилося до сірої панелі керування, розташованої на рівні очей. Він повернув ручку реостата, намагаючись у той же час бічним зором охопити і Ту Кімнату, відділену від апаратної скляною перегородкою.

Набираючи повну міць, завили генератори. Безжалісне жовте світло над головою злегка пригасло — струм пішов на електричний стілець.

Хейнс невдоволено похитав головою і скинув напругу. Присмирнівши, генератори тепер гуділи куди тихіше, але в гудінні почувалася погроза. Але все одно звук не подобався Хейнсу. З цією стратою взагалі усе було не так... Може бути, справа в трирічній перерві?

Хейнс обсмикнув накрохмалену до хрускоту сіру уніформу. Сьогодні — поліцейський. Так, цей Уільямс був поліцейським. Ну і що?

При Хейнсі четверо сідали на це крісло. Уільямс стане п'ятим. Він скам'яніє від жаху, не зможе сказати навіть слова, не зможе навіть обгидитися. Потім почне озиратися. Так робили ті, що були сміливіше, ті, що не боялися відкрити очі.

Ну, а Харольд Хейнс змусить його почекати... Він не врубить напругу на повну котушку доти, поки начальник в'язниці кине сердитий погляд вбік апаратної. От тільки тоді Харольд Хейнс допоможе Уільямсу. Тільки тоді він уб'є його.

— Щось не в порядку? — почувся голос.

Здригнувшись, Хейнс обернувся, як хлопчик, якого вчитель застав у шкільній вбиральні за рукоблудством.

Біля панелі керування стояла невисока темноволоса людина в чорному костюмі, з невеликою сіро-металевою валізкою в руці.

— Щось трапилося? — неголосно повторив незнайомець. — Ви начебто схвильовані? У вас навіть обличчя почервоніло.

— Ні, — огризнувся Хейнс. — Хто ви такий і що вам тут треба?

Людина злегка посміхнулася, не звертаючи уваги на різкість.

— Начальник в'язниці попередив вас про мій прихід.

Хейнс швидко кивнув:

— Так, мені телефонували.

Він відвернувся до пульта керування, щоб перевірити все востаннє.

— Незабаром приведуть, — додав він, глянувши на вольтметр. — Звідси не дуже добре видно, ви краще підійдіть ближче до перегородки.

Незнайомець подякував і залишився там, де стояв. Почекавши, поки Хейнс знову зайнявся своїми смертоносними іграшками, чорноволосий став уважно вивчати сталеві заклепки на основі кожуха генератора, відраховуючи про себе: "Перша, друга, третя, четверта... От вона."

Гість Хейнса акуратно поставив свою валізку на підлогу так, щоб вона торкалась кутом п'ятої заклепки. Остання виглядала світліше інших: заклепка була зроблена з магнію.

Нудьгуючим поглядом незнайомець сковзнув по Хейнсу, по стелі, по скляній перегородці. Нарешті, уже з інтересом, його погляд уперся в електричний стілець. У цей момент його нога непомітно присунула валізку до п'ятої заклепки, утопивши її на пару міліметрів. Пролунав ледве чутний щиглик. Незнайомець відійшов від панелі до скляної перегородки.

Хейнс не чув щиглика. Він відірвався від приладів і запитав:

— Вас начальство сюди направило?

— Так, — відповів незнайомець, роблячи вигляд, що вся його увага зайнята електричним стільцем у сусідньому приміщенні.

А в цей час, у третій кімнаті, далі по коридорі, тюремний лікар Марлоу Філіпс, хлюпнувши в склянку неабияку дозу віскі, сховав пляшку назад у настінну шафку з червоним хрестом на дверцятах. Йому тільки що зателефонував начальник в'язниці. Лікар майже застрибав з радості, коли почув, що йому не доведеться робити сьогодні розкриття.

— Очевидно, у цьому Уільямсі є щось незвичайне для вчених, — повідомив шеф. — Його тіло хочуть досліджувати. Не знаю, що вони в ньому знайшли. Але я, чорт мене роздери, подумав, що ви навряд чи станете заперечувати.

Заперечувати?! Філіпс з насолодою понюхав склянку: дивовижний запах алкоголю миттю заспокоїв нерви.

Тридцять років він працював тюремним лікарем і за цей час тринадцять разів робив розкриття страчених на електричному стільці. І незалежно від того що було написано в підручниках, що говорила влада, він знав: не електричне крісло вбиває присудженого, а ніж лікаря, який розкриває тіло після страти.

Електричний розряд паралізує, випалює нервову систему, ставить на поріг смерті. Людині після цього вже не жити. І все-таки саме скальпель ставить остаточну крапку. Лікар Філіпс подивився на склянку в руці. Все почалося тридцять років тому. "Небіжчик" смикнувся, як тільки Філіпс почав робити надріз. Це було його перше розкриття. Чогось подібного більше не повторювалося. Але Філіпсу і того разу вистачило. От так лікар і почав пити. Усього лише ковток, щоб усе забути. Сьогодні-то інша справа. Сьогодні ковток на радостях. Нехай хтось інший прикінчить напівмертвого; нехай він сам помре, поки його не почнуть різати на шматочки. Лікар одним махом перекинув склянку в рот і знову відкрив дверцята медичної шафки.

У голові вертілася настирлива думка: "Що в цьому Уільямсі такого незвичайного, що до нього виявляють інтерес дослідники? Останній огляд і серія встановлених за законом тестів не показали чогось особливого, хіба що високий больовий поріг і виняткову реакцію. У всьому іншому — цілком звичайна людина..."

Не бажаючи далі забивати собі голову подібними дрібницями, Філіпс відкрив шафку і потягнувся за кращими у світі ліками.

Милею * там і не пахло. Яка, до чорта, миля? Коридор був надто коротким. Рімо крокував слідом за начальником в'язниці. Він спиною почував близькість охоронців, що йдуть позаду, але не озирався. Думки були зайняті таблеткою в роті. Доводилося постійно заковтувати і заковтувати слину, утримуючи таблетку під язиком. Відкіля в людини береться стільки слини?

* За традицією, відстань від камери смертників до місця страти в американських в'язницях називають "останньою милею". (Прим. ред.)

Язик онімів, так що таблетка майже не відчувалася. Чи там вона? Рукою, принаймні, не перевіриш. Та й навіщо турбуватися? Може, взагалі її виплюнути? Може, вийняти з рота і розглянути краще? А потім що? Що з нею робити? Попросити начальника в'язниці, щоб зробили хімічний аналіз? Збігати в Ньюарк, в аптеку, або в Париж злітати — нехай нею там займуться? Це було б відмінно. Раптом начальник в'язниці не стане заперечувати? І охоронці теж. Можна всіх їх прихопити з собою. Скільки їх там: троє, четверо, п'ятеро? Сто? Всі проти нього. Попереду замаячіли останні двері.

РОЗДІЛ П'ЯТИЙ

На електричний стілець Рімо сів сам. Він будь-коли не думав, що зробить це самостійно. Схрестив руки на колінах. Може, вони не стануть його страчувати, якщо зрозуміють, що він будь-що не зніме рук з колін по своїй волі? Йому хотілося помочитися. Над головою із шумом обертався здоровенний витяжний вентилятор.

З двох сторін підійшли охоронці, поклали руки Рімо на підлокітники і пристебнули ременями. Зненацька для себе Рімо виявив, що не пручається і навіть немовби допомагає ім. Йому хотілося кричати. Кричати він не став, а тут і ноги виявилися пристебнутими до ніжок крісла.

Міцно закривши очі, Рімо язиком прилаштував таблетку на лівий різець, щоб зручніше було її розкушувати.

На голову надягли металевий напівшолом із застібками, схожими на внутрішнє облицювання шолома для гри в американський футбол. Ременем притягли голову до дерев'яної спинки. Шия відчула її холод — холод смерті.

І тоді Рімо Уільямс щосили стиснув зубами чорну таблетку. Здавалося, що зуби не витримають. Але зуби витримали, і рот наповнила солодкувата рідина, змішуючись зі слиною. Він проковтнув її разом з оболонкою таблетки.

По тілу розлилося тепло. Захотілося спати і навіть стало ніби байдуже: будуть вони його убивати чи ні. Тоді Рімо відкрив очі і знову побачив охоронців, які стоять перед ним, начальника в'язниці і там, поруч, це пастор чи католицький священик? Але не той чернець, це точно. А може, і чернець. Може, вони перед кожною стратою грають цей трюк, щоб дати присудженому надію і виключити опір?

— Чи є у вас останнє слово?

Хто це запитав, начальник в'язниці? Рімо хотів похитати головою, але вона була намертво притягнута до спинки крісла. Він не міг поворухнутися. Цікаво, це таблетка так діє чи ремені? Ця проблема зненацька здалась йому надзвичайно важливою. Треба буде як-небудь розібратися з цим по-серйозному. А зараз, вирішив Рімо, краще поспати до завтра.

Зовсім забувши про візитера, що знаходиться поруч, Харольд Хейнс дивився на начальника в'язниці крізь скляну перегородку, очікуючи, коли той розлютиться. Репортерам у цей раз бути присутнім на страті не дозволили, і декілька призначених для преси стільців були порожні. У завтрашніх газетах страта буде описана мигцем, без згадування імені Хейнса. А якби репортери були тут, то розписали б про все, у тому числі і про людину, що натискає кнопку, про Харольда Хейнса.

Начальник в'язниці стояв нерухомо. Не ворушився й Уільямс. Він виглядав зовсім розслабленим. Знепритомнів, чи що? Очі закриті, руки розслаблені. Ну точно, цей недоумок вирубався!

Добре ж, зараз Хейнс постарається привести його до тями. Будемо збільшувати напругу поступово, а потім уже дамо повну міць.

Подих Хейнса став переривчастим. Тік спочатку буде пробуджуючим, потім стрибком, що нагадує оргазм, зросте, і тільки тоді душа присудженого відлетить у світ інший. Відчуваючи жар власного подиху, Хейнс побачив, що начальник в'язниці відійшов на крок від крісла і кивнув. Хейнс повільно повернув ручку реостата. Завили генератори. Тіло Уільямса підскочило в кріслі. Хейнс послабив напругу. Він майже фізично відчував солодкуватий дух горілої плоті, на зразок запаху смаженої свинини, що лоскотав зараз ніздрі тих, за скляною перегородкою.

Начальник в'язниці кивнув ще раз. І Хейнс знову кинув у тіло могутній удар струму під виття генераторів.

Тіло Уільямса смикнулося й обм'якло. Задихаючись від збудження, Хейнс вимкнув напругу. Все скінчено.

Отут Хейнс помітив, що його візитер зник. Незадоволений відсутністю преси, дурними манерами відвідувача, дивним звучанням генераторів, Хейнс один за іншим відключав електричні ланцюги на пульті. Щось тут явно не так. Завтра, пообіцяв він собі, треба розібрати панель до останнього гвинтика і з'ясувати в чому справа.

Обм'якле тіло Рімо Уільямса мирно лежало в кріслі. Голова, що схилилася до плеча, упала на груди, коли охоронці почали відстібати ремені. Доктор Філіпс, який увійшов у кімнату вже після страти, для проформи приставив до грудей страченого фонендоскоп і негайно вийшов.

Квапливо переговоривши з начальником в'язниці, санітари з дослідницького центра обережно вклали тіло на каталку і прикрили простирадлом. "Навіщо квапитися? — подумав один з охоронців, спостерігаючи за людьми в білих халатах. — Уільямсу тепер поспішати нікуди."

Санітари церемонно склали руки страченого на груди, але в коридорі руки мляво упали з носилок. Лежаче тіло тепер нагадувало нирця в момент останнього поштовху з краю вишки. Краї простирадла, що прикривало каталку, волочилися по підлозі. Санітари зупинилися перед дверми, що виходять на навантажувальний майданчик тюремного двору.

Новенький "б'юік" медслужби стояв з відкритими дверима. Санітари ввезли каталку в автомобіль і закрили двостулкові задні двері з затемненим склом. Затемнені були і шибки з боків. Як тільки двері зачинились, чоловік, що сидів всередині і у якому Хейнс впізнав би свого незворушного відвідувача, скинув з колін ковдру, яка прикривала його праву руку.

У руці виявився шприц. Швидко ввімкнувши освітлення салону лівою рукою, він нахилився над тілом і одним рухом розірвав спереду сіру тюремну сорочку. Намацавши п'яте ребро, встромив довгу голку прямо в серце Рімо. Акуратно і поступово натискаючи на поршень, спорожнив шприц і настільки ж ретельно витяг голку, утримуючи її під тим же кутом, під яким вона ввійшла в тіло.

Жбурнувши шприц в кут, він потягнувся до стелі і схопив закріплену там кисневу маску. Як тільки маска звільнилася зі спеціальних затисків, почулось шипіння кисню.

Притиснувши маску до все ще смертельно блідого обличчя Рімо, темноволосий став чекати, поглядаючи на годинник. Через хвилину він притис вухо до грудей. На його обличчі з'явилась посмішка. Він випрямився, зняв з Рімо маску, закріпив її на стелі, переконався, що кисень перекритий, і постукав по перегородці, що відокремлює салон від водія.

Пчихнувши мотором, "б'юік" рушив.

Від'їхавши миль п'ятнадцять від в'язниці, "швидка" зупинилася. Один із санітарів, уже переодягнений у звичайний одяг, рушив до автомобіля, що стоїть неподалік. Там, присівши на крило, чекала людина з гаком замість кисті лівої руки, неквапливо попихкуючи сигаретою.

Людина з гаком кинула санітарові ключі, викинула сигарету і, підбігши до "б'юіка", постукала в задні двері:

— Це я, Маклірі.

Двері розчинилися, і він ввійшов в автомобіль плавним рухом великої кішки, що ховається в печері.

Темноволосий закрив двері. Маклірі влаштувався на сидінні ближче до лежачого на чорній шкірі носилок все ще нерухомого тіла і глянув на темноволосого:

— Ну?

— Конн, нам, здається, трапився хлопець, що уміє вигравати, — сказав темноволосий.

— Не говори дурості, — відповіла людина з гаком. — У нашій справі будь-хто не виграє.

РОЗДІЛ ШОСТИЙ

"Б'юік" мчався вперед. Маклірі принюхався до дивного запаху в салоні. Так пахне проносне в шоколадній оболонці. "Певно, через підвищений вміст кисню," — подумав Маклірі.

Конн Маклірі зупинив погляд на людині, яка лежить на каталці. Щораз, коли простирадло, що покривало груди, піднімалось й опускалось, він зазнавав насолоди. Він вижив! Можливо, тепер багато чого нарешті вирішиться.

— Запали-но світло, — сказав Маклірі своєму супутникові.

— Конн, не можна. Мені сказали, що вмикати світло заборонено, — відповів темноволосий.

— Та запалюй, — повторив Маклірі, — на півхвилини.

Темноволосий простягнув руку, і яскраво-жовте світло залило тісний простір кабіни. Маклірі моргнув і зосередився на обличчі з високими вилицями, гладкою білою шкірою, глибоко посадженими темно-карими очима, що зараз були прикриті повіками, з ледь помітним шрамом на підборідді.

Маклірі моргнув, але погляду не відвів. Він не міг відірватися від найбільшої авантюри в його житті. Він свідомо пішов проти всього, чому його учили, поставивши все на одну карту. Рішення, він знав, було невірним. У той же час воно було єдиним.

Якщо лежачий перед ним на каталці напівтруп спрацює так, як було задумано, то спрацює і багато чого іншого. Більше людей дістануть шанс жити в улюбленій країні. Приписи предків сповняться, і великий народ збережеться як нація. Почім знати — дуже може бути, що все тепер залежить від лежачої перед ним ледь дихаючої людини, чиї прикриті повіки сутеніли в яскравому світлі, на тлі світлішої шкіри обличчя. Так, ці повіки. Маклірі вже бачив їх раніше, і теж під яскравим світлом. Тільки тоді світло було від жаркого сонця В'єтнаму, що освітлював морського піхотинця, який спить під сірим кістяком засохлого дерева.

Маклірі тоді ще працював на ЦРУ, але для конспірації носив військову форму, і його супроводжували два хлопці з морської піхоти. Війна вступила в патову ситуацію, через пару місяців все повинно було скінчитися. Це завдання було, схоже, останнім.

У невеликому селищі в американському тилу в'єтконгівці влаштували свою штаб-квартиру. З ЦРУ надійшов наказ: захопити цей пункт, де повинні були зберігатися секретні списки таємних агентів В'єтконгу в Сайгоні.

Якщо атакувати це лігвище В'єтконгу, яке розташовувалося в якійсь повітці, звичайним способом — з перебіжками і вогневим прикриттям, — то моментально захопити його не вдасться, і тоді комуністи встигнуть знищити списки. А вони були ЦРУ вкрай необхідні.

Маклірі вирішив, що єдиний вихід — кинути роту морських піхотинців у чоло супротивникові, на манер камікадзе. Тоді, думав Маклірі, в обложених не буде часу ані на знищення списків, ані на що-небудь ще.

Йому дали роту морської піхоти. Але коли Маклірі знайшов її командира і став викладати план атаки, капітан кивнув убік двох морських піхотинців із гвинтівками, що сиділи на купці чогось, вкритого брезентом.

— Це ще що? — запитав Маклірі.

— Ваші списки, — спокійно відповів капітан, плюгавий чоловічок, форма на ньому була відпрасована так, немов лінія фронту була далеко.

— Але як же так? Адже був наказ не штурмувати до мого прибуття.

— Без тебе обійшлися, вже вибач. Забирай папірці і відчалюй. Ми свою справу зробили.

Маклірі хотів було заперечити, але передумав і попрямував до покритої брезентом купки. Хвилин двадцять він перегортав щільні аркуші пергаменту, поцятковані ієрогліфами. Нарешті, посміхнувшись, шанобливо кивнув капітанові.

— Обов'язково з вдячністю згадаю про вас у рапорті.

— Та вже ж бо будь ласка, — пішла байдужа відповідь.

Коли Маклірі побачив ту саму повітку, в якій в'єтконгівці зберігали свої архіви, то помітив, що на глинобитних стінах немає слідів куль.

— Як вам це вдалося? Ви що, багнетами працювали?

Капітан зрушив каску на потилицю і почухав скроню:

— І так, і ні.

— Як це?

— Є отут у нас хлопець. Він це вміє.

— Що "це"?

— Ну, от як з цією повіткою. Це його робота.

— Що?

— Пробрався туди й всіх перебив. Ми його використовуємо саме для таких завдань, для нічної роботи. Все ж краще, ніж втрати рахувати.

— А як він це робить?

Капітан знизав плечима.

— Не знаю. Я його не запитував. Робить, і усе.

— Я рекомендуватиму його для

надання "Медалі честі"*! — викликнув Маклірі.

* "Медаль честі" — вища військова нагорода США. (Прим. ред.)

— За що? — здивовано запитав капітан.

— Так за те, що він поодинці добув ці документи, за те, що він один знищив... Скільки їх там було?

— П'ятеро, здається...

Подив все ще не сходив з обличчя капітана.

— От саме за це.

— За це?

— Саме за це!

Капітан знову знизав раменами:

— Уільямсу це не вперше. Не знаю, що такого особливого він зробив в цей раз. Якщо підніметься шум з нагородженням, його від нас можуть перевести. А, крім того, йому на медалі наплювати.

Маклірі вдивився в обличчя капітана: чи не бреше? Нібито несхоже.

— Де він зараз? — запитав Маклірі.

— Он там, під деревом.

З місця, де стояв Маклірі, були видні чиїсь широкі груди, та й ще насунута на обличчя каска.

— Залишіть охорону біля цих паперів, — сказав він капітанові, неквапливо підійшов до сплячого і схилився над ним.

Ударом ноги, досить точним, щоб не нанести каліцтва, Маклірі збив каску з голови сплячого. Солдат мигнув і ліниво підняв от ці самі повіки.

— Ім'я! — уривчасто сказав Маклірі.

— Ви хто?

— Я — майор.

Щоб не створювати зайвих проблем із субординацією, Маклірі носив майорські погони. Морський піхотинець подивився на його плечі.

— Рімо Уільямс, сер, — сказав солдат, починаючи вставати.

— Сиди. Списки ти добув?

— Так точно. Що-небудь не так?

— Ні, все в порядку. Залишишся в морській піхоті?

— Ні, сер. Мені залишилося служити два місяці.

— А потім?

— Повернуся в поліцейське управління, у Ньюарк, і буду товстіти за столом.

— І занапастиш себе на цю дурницю?

— Так, сер.

— ПРО ЦРУ коли-небудь думав?

— Ні.

— Хочеш працювати в нас?

— Ні.

— Може, подумаєш?

— Ні, сер.

Маклірі явно давали зрозуміти, що пересипана "серами" похмура ввічливість — не більше, ніж данина субординації. Цій людині хотілося, щоб їй дали спокій.

— Ньюарк — це той, що в Нью-Джерсі, а не в Огайо?

— Так точно, сер.

— Що ж, поздоровляю з успішним виконанням завдання.

— Дякую, сер.

Піхотинець знову закрив очі, не потрудившись навіть потягнутися за каскою, що валялась поряд, і якою він міг би прикритися від сонця. Це був передостанній раз, коли Маклірі бачив ці повіки опущеними. Це було давно, майже так само давно, як Маклірі вже не працював у ЦРУ.

Під дією снодійного Уільямс мирно спав, як спав і тоді в джунглях. Маклірі кивнув темноволосому:

— Добре, вимикай.

Раптова пітьма сліпила так само, як і яскраве світло.

— Дорогувато нам обійшовся цей сучий син, а? — запитав Маклірі. — Ну а ти — молодець.

— Спасибі.

— Сигарета є?

— У тебе свої коли-небудь бувають?

— Навіщо, коли є твої?

Обоє розсміялися. Рімо Уільямс тихо застогнав.

— Хлопець уміє вигравати, — знову сказав темноволосий.

— Перегодь, — сказав Маклірі, — його неприємності тільки починаються.

Вони знову засміялися. Потім Маклірі мовчки курив, поглядаючи на жовтогарячий вогник сигарети, що спалахує при кожному затягуванні.

Пройшло кілька хвилин. "Б'юік" звернув на швидкісну магістраль Нью-Джерсі, шедевр автодорожнього будівництва, що наводить смертельну нудьгу на водія. Ще кілька років тому ця магістраль була найбезпечнішою в Сполучених Штатах, але, у міру того як політикани все частіше стали сунути свій ніс у справи шляховиків і дорожньої поліції, траса ставала все небезпечніше, перетворившись, зрештою, в найнебезпечніше швидкісне шосе у світі.

Розпорюючи темряву, "б'юік" мчався в ночі. Маклірі устиг викурити ще п'ять сигарет, поки водій нарешті скинув газ і постукав по скляній перегородці.

— Що? — запитав Маклірі.

— Під'їжджаємо до Фолкрофта.

— Давай, тисни, — зрадів Маклірі. Начальство чекає не дочекається прибуття посилочки, що він їм везе!

Нарешті після ста хвилин їзди "швидка" звернула з асфальту на бічну дорогу; з-під коліс посипався гравій. Машина зупинилася. Чоловік, з гаком замість руки, вистрибнув через задні двері і швидко зогледівся навколо — нікого. Він подивився вперед, туди, де над зупиненим "б'юіком" нависли величезні залізні ворота у високій кам'яній стіні. У світлі осіннього місяця над ворітьми поблискували букви — "ФОЛКРОФТ".

З автомобіля знову почувся стогін.

У цей час у в'язниці Харольда Хейнса осінило: у той момент, коли Уільямса вбивали, лампи над головою не потьмяніли, от що було не так! А "труп" Рімо Уільямса вкочували у ворота Фолкрофта, і Конрад Маклірі подумав: "Над ворітьми непогано б повісити табличку: "Залиш надію, кожен, що сюди входить.РОЗДІЛ СЬОМИЙ

— Він у приймальному відділенні? — запитала кислолиця людина, яка сиділа за письмовим столом, вкритим склом. На столі панував бездоганний порядок. Перед ним стояла клавіатура комп'ютера, позаду, за вікном, мовчазно сутеніла затока Лонг-Айленд.

— Ні, я його кинув на газоні біля входу. Нехай помре від холоду, і тоді правосуддя нарешті восторжествує, — пробурчав Маклірі, спустошений, вичавлений до краплі такою перенапругою нервів, яка вже отупляє.

Наче йому останніх чотирьох місяців було мало, від убивства в темному провулку Ньюарка до зіграної сьогодні ролі ченця-капуцина, щоб вислухувати від шефа, доктора Харольда Сміта, єдиної крім нього людини у Фолкрофті, яка б знала, на кого насправді всі тут працюють, цього сучого сина, вічно зайнятого своїми звітами і комп'ютерами, побоювання, що він, мовляв, погано подбав про Рімо Уільямса.

— Не потрібно нервувати, Маклірі, не ви один стомилися, — сказав Сміт. — Не забувайте також, що не все вже закінчено. Ми не можемо навіть із впевненістю сказати, чи спрацює наш новий гість. А він адже становить для нас, так би мовити, принципово нову тактику, і ви це знаєте.

Сміт відрізнявся чудовою здатністю докладно роз'яснювати очевидні речі, причому робив це з такою безневинною щирістю, що Маклірі захотілося своїм гаком розтрощити комп'ютер, що стоїть перед Смітом, і прикрасити його костюм уламками. Але замість цього він тільки кивнув і запитав у Сміта:

— Йому теж будемо розповідати казку про контракт на п'ять років?

— Та-а-к, у вас, я бачу, сьогодні дійсно поганий настрій, — вимовив Сміт своїм звичайним менторським тоном.

Але Маклірі відчув, що зачепив його.

П'ять років.

Такою була домовленість спочатку. Контора закриється через п'ять років. Через п'ять років ти вільний — так принаймні, обіцяв Сміт, коли вони звільнялися з Центрального розвідувального управління п'ять років тому.

У той день Сміт був одягнений у точно такий же сірий костюм-трійку, що було, м'яко кажучи, дивним, якщо врахувати, що вони знаходилися на борту катера, в десяти милях від берега до сходу від Аннаполіса.

— Через п'ять років ця проблема буде вирішена, — сказав тоді Сміт. — Країна в небезпеці. Якщо все пройде як заплановано, то будь-хто не довідається про те, що ми коли-небудь, існували, а конституційний уряд буде поза небезпекою. У мене є один контакт, про який вам знати не годиться. Не впевнений навіть, чи від президента виходить ця ініціатива. Контакт будете підтримувати тільки зі мною й ані з ким більше. Всі інші сліпі, глухі і німі.

— Ближче до справи, Смітті, — сказав Маклірі. Він завжди ще не бачив Сміта таким схвильованим.

— Вас, Маклірі, я залучив до цієї справи тому, що вас все не зв'язує із суспільством. Ви ж розлучені. Родини нема і не буде. До того ж ви, незважаючи на жахаючі дивини характеру... ну, скажемо, досить компетентний агент.

— Досить. Чим ми будемо займатися?

Сміт глянув на пінливі баранчики хвиль:

— Наша країна в небезпеці.

— Ми завжди в небезпеці, — відповів Маклірі.

Не звертаючи уваги, Сміт продовжував:

— Ми не в змозі подолати злочинність. Не в змозі. Якщо діяти в рамках конституції, боротися з нею на рівних неможливо. Принаймні — з організованою злочинністю. Закони вже не спрацьовують. Бандити виграють.

— А нам-то що?

— Наша задача — зупинити їх. У протилежному випадку країна перетвориться в поліцейську державу або взагалі розвалиться. Ми з вами — третій шлях. Діяти будемо під кодовою назвою КЮРЕ в рамках проекту психологічних досліджень. Наш легальний спонсор — фонд Фолкрофт. Щоб упоратись з організованою злочинністю і корупцією, діяти доведеться поза рамками закону. Для вирішального перелому ми підемо на будь-які заходи, крім фізичного усунення. Потім саморозпускаємося.

— Вбивати не можна? — с сумнівом запитав Маклірі.

— Не можна. Вони і так бояться, що дають нам занадто багато. Ще раз повторюю, країна в розпачливому становищі.

Маклірі помітив, що на очі Сміта навернулися сльози. От воно що. Його завжди цікавило, що рухає Смітом? Тепер Маклірі зрозумів: Сміт просто любив свою Вітчизну.

— Дуже шкодую, Смітті, — повідомив Маклірі, — але я в такі ігри не граю.

— Чому?

— Та тому, що я дуже чітко уявляю собі, як одного разу всіх нас скрутять і переправлять на який-небудь смердючий острівець у Тихому океані. Всіх, хто хоч краєм вуха чув про цю нісенітницю з КЮРЕ, переб'ють. Ви що думаєте, вони нададуть нам шанс опублікувати мемуари? Всього не вийде! Ні, це не для мене, Смітті.

— Відмовлятися пізно, Маклірі. Ви вже інформовані.

— Повторюю, будь-чого не вийде.

— Ви повинні розуміти, що я не зможу відпустити вас живим.

— А я ж можу викинути вас за борт.

Маклірі помовчав і додав:

— Невже ви не розумієте, що виходить? Я вбиваю вас, ви — мене, але ж тільки що мова йшла про те, що будь-яких убивств не буде, чи не так?

Рука Сміта намацувала щось у кишені піджака.

— На внутрішній штат це не поширюється. Ми повинні зберігати таємницю.

— П'ять років? — запитав Маклірі.

— П'ять.

— Я все одно впевнений, що коли-небудь на тихоокеанському пісочку будуть біліти наші з вами кістки.

— Можливо. Тому давайте обмежимо втрати: тільки ви і я. Інші працюють і не знають всього. Влаштовує?

— А я-то, дурень, завжди глузував з камікадзе, — сказав Маклірі.

РОЗДІЛ ВОСЬМИЙ

Знадобилося більше п'яти років. Вашингтонські аналітики помилилися в оцінках: злочинність виявилася могутніше й організованіше, ніж передбачалося.

Під її контролем виявилися цілі галузі промисловості, профспілки, управління поліції і навіть парламент одного зі штатів: виборчі кампанії коштують дорого, а в злочинних синдикатів грошей було багато. Тоді і надійшов наказ: КЮРЕ діяти і далі до особливого розпорядження.

У Фолкрофті навчалися сотні агентів, кожен з яких добре знав свою справу, не маючи навіть найменшого уявлення про кінцеву мету. Деяких з них впроваджували в урядові заклади, розкидані по всій країні. Під виглядом агентів ФБР, податкових або сільськогосподарських інспекторів вони збирали розрізнені крупинки інформації.

Спеціальний підрозділ контролював мережу інформаторів, які збирали необережно зронені слова в барах, ігорних кублах і борделях. Інші агенти оплачували роботу інформаторів п'ятьма, а іноді і більшою сумою "швидких" доларів. "Феї" з барів, сутенери, повії, клерки, самі того не знаючи, працювали на проект Фолкрофта. Кілька слів за кілька доларів, отриманих або від "того хлопця з кута", або від "того чиновника в конторі", або навіть від "тієї дами, що пише книгу".

"Жучок" тоталізатора з Канзас-сіті за тридцять тисяч розкрив секрети своїх босів, перебуваючи у впевненості, що одержав ці гроші від конкуруючого синдикату.

Барига з Сан-Дієго, незважаючи на численні неприємності з поліцією, якимось чином завжди виявлявся на волі; цьому багато в чому сприяла його кишеня, повна дріб'язку для тривалих розмов по телефону-автомату з невідомим співрозмовником.

Молодий, що подає надії адвокат, який працював на корумповану профспілку в Нью-Орлеані, вигравав один процес за іншим доти, коли ФБР одержало таємничий рапорт на трьохстах сторінках. На підставі цього документу Міністерство юстиції притягло до суду керівництво профспілки. На судовому процесі молодий адвокат провів захист украй невдало, однак засуджені профспілкові рекетири не змогли йому помститися: молода людина залишила країну і зникла. Високопоставлений поліцейський чиновник у Бостоні з головою заліз у борги, граючи на перегонах. На

1 2 3 4 5 6